El pirata de la montaña

Marco Pantani es emblema italiano. Su fugaz carrera, sus ataques imposibles en puertos de vértigo y su extraña muerte le han consagrado como personaje legendario en los anales del ciclismo. Ataviado con un pañuelo sobre la calva y un gran aro como pendiente, se ganó el apodo de “El Pirata”.

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Cesena le vio nacer allá por 1970. Alopécico y con dos orejas superlativas, a sus once primaveras se montó en una bicicleta y descubrió que el sillín era un gran remedio contra las burlas que sufría por su baja estatura. En las rampas de su ciudad se forjó un escalador sobrenatural que años más tarde pondría Italia a sus pies.

Su carta de presentación fue una etapa de altos vuelos en el Giro de 1994, cuando puso contra las cuerdas a nuestro Miguel Induráin, afectado por una pájara tremenda en la subida a Santa Cristina. Ese mismo año fue tercero en su primera participación en el Tour.

Marco era la gran alternativa a corto plazo, un corsario sobre ruedas que destrozaba los navíos enemigos a base de ataques sin piedad. Se sentía poderoso en la montaña, nunca se le acababa el aire por muy cerca del cielo que se estuviese rodando. Cuando su progresión era máxima y sus aspiraciones las más ambiciosas, un coche particular se cruzó en su camino mientras descendía a gran velocidad, provocando un accidente que le bajó de la bicicleta durante varios meses.

Se sentía incómodo y diminuto cuando no estaba sobre dos ruedas, las lesiones fueron un calvario que mantuvieron a Marco lejos de los triunfos a lo largo de 1996, pero al año siguiente regresó. Esta vez corría para el equipo Mercatone Uno, y no para Carrera como había hecho desde sus primeras vueltas. En la octava etapa del Giro d’Italia, un gato se cruzó en su camino y le hizo perder mucho tiempo con respecto al líder. Pantani decidió retirarse y guardar fuerzas para el Tour de Francia, donde consiguió un meritorio tercer puesto.

1998 tenía que ser su año. Su equipo corría para él y su forma física era, probablemente, la mejor desde que empezó a competir. Fiel a su estilo, desoyó las voces que le recomendaron guardar fuerzas para el Tour, ya que el Giro no favorecía en absoluto a los escaladores como él. Decidió participar, el pirata se sentía con fuerzas para ganar ambas vueltas. Ganó en Italia, dando dos recitales en la alta montaña que le otorgaron el tiempo suficiente para aguantar en las cronos. Y entonces llegó el Tour.

subida pantani anneLa ronda gala, como el Giro, estaba diseñada para corredores más completos que Marco, por lo que a éste no se le consideraba favorito. La decimoquinta etapa del Tour de Francia de 1998 es una perla en la historia del ciclismo; Hasta este día, Jan Ulrich mandaba firme en la general, con más de tres minutos de ventaja sobre Marco Pantani. Se avecinaba una etapa épica, no solo por el perfil de ésta, sino por la lluvia y el viento que acompañaron al pelotón en cada pedalada. El italiano atacó pronto, en el Galibier, cuando restaban casi 50 kilómetros. De aquí en adelante fue incrementando la diferencia, hasta coronar Les Deux Alps a casi nueve minutos del alemán. La exhibición le dio el Tour a Marco, que unos días más tarde levantó el ramo de flores sobre el número 1 del podio parisino.

Muchas sombras y pocas luces vinieron tras este mágico año. Fue suspendido por dopaje en 1999 durante el Giro. Aunque regresó un año más tarde y logró dos victorias de etapa en el Tour, el revuelo popular que causó la noticia y las malas compañías que le rodeaban le hicieron caer en depresión. Los últimos años de su vida y su extraña muerte (cuya investigación se reabrió hace un año) merecen un capítulo aparte, un capítulo oscuro y misterioso que mancharía el recuerdo de ese pirata que se sentía como en casa cuando el oxígeno desaparecía, y al que queremos recordar con los brazos en alto, coronándose rey de la montaña.

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@Rosadito14

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