El resurgir de los Hornets

En verano de 2005, el Huracán Katrina devastó el Golfo de México. La ciudad más afectada fue Nueva Orleans. Aparte de los dramáticos daños personales y materiales, el baloncesto norteamericano sufrió un duro golpe.

El 80 por ciento de la ciudad costera situada en el sur de Luisiana quedó sumergido bajo el agua. Una vez pasados los días álgidos del huracán, y con la vuelta a la calma, la desoladora situación de Nueva Orleans se reflejaba cruelmente en la mezcla de cuerpos –con vida o sin ella- que salían a flote, así como electrodomésticos, árboles, vehículos y muchos otros objetos.

La naturaleza es implacable. Un capricho de ésta puede arrasar con todo lo que encuentre a su paso sin que el ser humano pueda intervenir más que para paliar los daños. Pero en este caso, a la fuerza del viento huracanado y la furia del océano Atlántico se les unió un fallo humano.

El sistema de diques, construido por el Cuerpo de Ingenieros del Ejército de Estados Unidos, falló cuando más se le necesitaba. Colapsados e inefectivos, los diques no cumplieron su función. La catástrofe ya tenía una magnitud considerable de por sí, y al añadirle este imprevisto percance, se convirtió en una pesadilla para la ciudad del “Mardi Gras”.

katrina

El equipo de baloncesto de la ciudad eran los New Orleans Hornets. La franquicia llevaba dos años en esta ciudad y se disponía a iniciar su tercera temporada jugando en el antiguo New Orleans Arena, que les había visto clasificarse para los Play-off en ambas ocasiones. Antes del inicio de la campaña, el Katrina irrumpió y, aunque no derribó el pabellón, lo dejó inaccesible. Aparte de esto, la ciudad estaba asolada y era inconcebible que se siguiese jugando allí.

La fuerza del deporte es incontestable, el equipo debía seguir jugando. Entre las muchas opciones que se barajaron durante aquellos ajetreados días, Oklahoma fue el territorio elegido por los altos cargos de los Hornets para continuar gestionando un equipo que necesitaba seguir compitiendo para dejar atrás la dolorosa imagen de la ciudad sumergida.

Más de mil kilómetros hacia el norte tuvieron que desplazarse los “avispones”. Este viaje, que preferirían no haber hecho nunca, era necesario, casi obligatorio, para lograr la vuelta a la normalidad lo antes posible y aportar un pequeño desagüe para una población ahogada.

El equipo fue rebautizado como los New Orleans/Oklahoma City Hornets, y no consiguió clasificarse para la post-temporada de 2006, con un balance de 38 victorias y 44 derrotas. Un joven Cris Paul fue la única luz en un equipo gris que luchó hasta el final por estar entre los ocho primeros de la Conferencia.

En 2007 Nueva Orleans volvía a parecer una ciudad. Aún a pesar del brutal receso económico y la situación de precariedad que se seguía sufriendo en la ciudad, el baloncesto regresó y los Hornets volvieron a casa. Esa temporada fue una celebración por todo lo alto. Un Paul ya fraguado y el serbio Stojakovic fueron los líderes de un conjunto que cosechó un balance de 56 victorias y 26 derrotas.

El All Star de 2008 se disputó en Nueva Orleans. Un All Star Weekend es un evento deportivo que requiere un desembolso y un esfuerzo notable. Algo así no se organiza de la noche a la mañana y el hecho de que la ciudad de Luisiana albergara este evento dos años y medio después de la tragedia fue un punto de inflexión para el baloncesto local y una alegría para el deporte mundial.

Hoy en día, la ciudad del río Misisipi sigue en proceso de reconstrucción. Aunque es un lugar en el que se puede vivir y los negocios se han recuperado en su mayoría, los habitantes se han reducido en un 30 por ciento.

En cuanto al baloncesto, los Hornets han sufrido también una regeneración considerable. La venta en 2011 de Cris Paul, líder y guía durante estos complicados años, fue un punto clave en el “lavado de cara” de la franquicia. Esta temporada, los New Orleans Hornets pasaron a ser los New Orleans Pelicans y el pabellón donde éstos disputan sus encuentros ha sido renombrado como “Smoothie King Center”, completando esta época de transformación y búsqueda de una nueva identidad.

pelicans anne

@rosadito14 

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